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LAS SOCIEDADES ECONÓMICAS DE AMIGOS DEL PAÍS

Asociaciones que, en el último tercio del XVIII, bajo el impulso de los gobiernos del despotismo ilustrado se constituyeron en más de ochenta localidades españolas por los ilustrados locales encuadrados en la nobleza, el clero, la escasa burguesía y el funcionariado civil y militar. Su finalidad era fomentar las actividades económicas y sobre todo difundir las ideas de la Ilustración.
En 1765, se constituye la Real Sociedad Bascongada de Amigos del País (así, con be), con sede en Azcoitia bajo la dirección del conde de Peñaflorida y otros aristócratas. El pueblo los llamaba "los caballeritos de Azcoitia". Fue la precursora. Y la única que hizo algo efectivo: la creación del Real Seminario Patriótico Vascongado con sede en Vergara, centro de enseñanza para los adolescentes de la alta sociedad, donde trabajaron los hermanos Fausto y Juan José Elhuyar, este último descubridor del wolframio.

En 1774, Campomanes, fiscal del Consejo de Castilla, hombre fuerte del despotismo ilustrado, envió una circular a las principales autoridades locales civiles y eclesiásticas, instándoles a fundar Sociedades Económicas. Al año siguiente se fundó la Matritense, tomada como modelo por las siguientes.
En 1786, ya estaban en decadencia como lo constata un informe de la "Bascongada" al Consejo de Castilla y la consiguiente solicitud del gobierno a las demás de que informasen sobre las causas de esa decadencia.
No hubo desarrollo de la ciencia ni de la técnica entonces, porque no es lo mismo la ciencia que la creencia supersticiosa en la ciencia que tenían los ilustrados. No es lo mismo la ciencia que el cientismo, ni el racionalismo de los ilustrados es racional.

Hasta la "sugerencia" de Campomanes, sólo se habían fundado, además de la "Bascongada", la de Baeza y la de Tudela. Ésta fue fundada en 1773 con el nombre de Real Sociedad Tudelana de los Deseosos del Bien Público y entre sus promotores figuran los marqueses de San Adrián, de Montesa, de Castellfuerte, de Guirior y de Castejón.
La de Pamplona fue aprobada en 1782 con una real cédula que no consiguió la
sobrecarta del Consejo Real de Navarra. Aparece como aprobada, después, en 1792.

Eran núcleos oligárquicos de ilustrados considerados con distanciamiento e ironía por el pueblo. El apelativo de "los caballeritos de Azcoitia" indica que ya se había originado la disociación de las dos Españas, pero que aún no era violenta, como cuando desembocó en las guerras civiles de los siglos XIX y XX.

La Guerra de la Independencia y la revolución liberal acabaron con las Sociedades Económicas, pero algunas fueron refundadas posteriormente o no habían llegado a liquidarse por lo que aún existen algunas con ese nombre, aunque desde el XIX tienen un carácter diferente.

La de Pamplona, que reapareció fugazmente entre 1842 y 1848, volvió a reaparecer en 1960 con el nombre de Real Sociedad de Amigos del País, promovida por personajes locales simpatizantes del Partido Nacionalista Vasco como una manera de actuar cuando los partidos políticos estaban prohibidos por el régimen de Franco. Las ideas y actividades basadas en este nacionalismo vasquista tuvieron entre 1960 y 1975 una influencia social limitada.